48-page study disproves “inflated claims” of Arbour critics and defenders

Geneva, August 4, 2008 — A new study on Louise Arbour’s performance as UN rights chief gives her mixed reviews on confronting violators, and urges her replacement, Navanethem Pillay, to adopt a stronger approach toward UN heavyweights such as China, Russia and Egypt. “The Right to Name and Shame,” the 49-page report by UN Watch, a human rights NGO in Geneva that monitors the United Nations, is the first of its kind to review the tenure of a UN high commissioner for human rights. The report was authored by Canadian international lawyer Hillel Neuer, executive director of UN Watch. An executive summary of the report follows below.


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Executive Summary

The Right to Name and Shame

An Analysis of the Tenure of Former UN High Commissioner for Human Rights Louise Arbour, With Recommendations for High Commissioner Navanethem Pillay

Navanethem Pillay’s replacement of Louise Arbour as UN High Commissioner for Human Rights requires an examination of the responsibilities and priorities of a critical international position, one that stands on the front lines of the struggle for the idea of universally guaranteed individual rights. This report by UN Watch presents the first review of the recently concluded—and controversial—tenure of former High Commissioner Louise Arbour. The 48-page report, with four detailed tables of statistics and analysis, draws lessons for the future and offers concrete recommendations for incoming High Commissioner Pillay.

Our examination of Ms. Arbour’s tenure focuses as a case study on her record in issuing official statements that held countries accountable to their human rights obligations, a measure of performance recognized as significant by both critics and defenders of the former UN human rights chief. Examining all of Arbour’s UN statements published in 2007 and 2008, the report’s findings challenge inflated claims made by her critics as well as defenders.

As a broad and indicative sample of her overall tenure, the report (Tables 1 and 3) documents every country criticism published by Arbour on her UN website during 2007 and 2008, in the form of press releases, remarks delivered to the Human Rights Council, public lectures, reports and amicus curiae legal briefs. After each statement, the most salient country criticism by Arbour is featured, followed by a rating of Strong, Moderate or Weak, with additional analysis where relevant. The report also lists the country situations that Arbour did not address during this period (Table 2).

On the one hand, the data disproves the claims of certain critics that Arbour devoted more time to condemning democracies instead of tyrants. In the period examined, Arbour criticized 39 different countries, many of them ruled by regimes with poor records on human rights and democracy, including Sri Lanka, Myanmar, Pakistan, Sudan and Zimbabwe. Out of 79 official criticisms of countries that Arbour issued during this period, only 10 were dedicated to condemning free democracies. The record shows that she was a determined advocate for the adoption of international human rights standards and that she spoke out for many victims around the world.

At the same time, the evidence does not support the inflated claims made by many of her defenders. For example, claims that Arbour “routinely singled out” China and Russia for “fierce criticism” have no empirical basis. On the contrary, a review of all her UN statements issued during 2007 and 2008 shows that Arbour held back from criticizing many countries that wield power and influence at the UN. She was silent, or spoke out no more than once, on systematic human rights abuses committed by China and Russia, both permanent members of the Security Council, and on those committed by Egypt, a country that exercises great influence at the Human Rights Council through its leading position in various UN country groupings. Similarly, Arbour only issued one statement for human rights victims in Angola, Chad, and Kazakhstan, whose very systems deny basic civil and political freedom.

The report’s most disturbing findings, however, are that in the period examined, Arbour published no statements at all for billions of victims residing in 153 countries—many of whose human rights records range from poor to appalling, including Algeria, Bahrain, Bangladesh, Belarus, Burkina Faso, North Korea, Gabon, Jordan, Kuwait, Libya, Saudi Arabia, Syria, Viet Nam and Yemen. Arbour’s oft-repeated mantra was the fight against impunity. It is unfortunate, therefore, that so many serial abusers were granted effective impunity.

Going beyond the empirical study reflected in Table 3, the report also provides an in-depth examination of Arbour’s treatment of selected regions. On Sudan, Arbour spoke out strongly and consistently, defying the Khartoum regime’s powerful supporters. She also was firm in denouncing major abuses by the Burmese regime. On China and Russia, with the exception of certain efforts early in her tenure, Arbour largely held back from issuing public criticisms. This was unjustified, and it is to be hoped that new High Commissioner Pillay will be more outspoken. Arbour was right to hold the U.S. accountable for its record, but her methods, including intervention through amicus curiae legal briefs, may not have been effective.

In the Middle East, Arbour spoke out against certain violations by Iran. However, unlike other high UN officials, she failed to address President Ahmadinejad’s anti-Semitic campaign of Holocaust denial and incitement to genocide. By contrast, upon demands from certain UN alliances, Arbour did issue statements about perceived offenses to Islam, which may have encouraged the Islamic states’ campaign at the UN to curb freedom of speech. On the Arab-Israel conflict, while Arbour’s approach could not be compared to that of the Human Rights Council, her statements were weighted against Israel. With few exceptions, Arbour did not criticize Egypt, Saudi Arabia, Syria or other countries in the Middle East with highly problematic records.

There is no magic formula for how to criticize countries. However, High Commissioner Pillay should adopt a methodology that will ensure that situations of gross human rights violations around the world are not ignored. In particular, she should address compelling situations neglected by the Human Rights Council, which, despite attempts at reform, is now in a downward spiral. High Commissioner Pillay will need to resist the renewed attempts by repressive regimes on the council to subject her office to their control. She should speak out for the threatened country mandates, and vigorously safeguard the vital role at the council played by experts and NGOs. With the council marred by selectivity and politicization, it is vital for High Commissioner Pillay to use her independence to provide a universal approach based on objective human rights standards.

Le droit de nommer et humilier

Une analyse du bilan de Louise Arbour, Haut Commissaire aux droits de l’Homme sortant, et recommendations pour la nouvelle chef des droits de l’Homme à l’ONU, Navanethem Pillay

Genève, le 4 aout 2008 — Aujourdh’hui, UN Watch a publié son rapport sur le bilan du mandat de Louise Arbour, Haut Commissaire aux droits de l’Homme sortant. Pour lire l’integralité du rapport en anglais, cliquez ici.

Sommaire Exécutif

La nomination de Navanethem Pillay au poste très convoité de Haut Commissaire pour les droits de l’Homme de l’ONU représente une occasion unique de réfléchir sur les exigences, les responsabilités et priorités qui découlent de ce poste international, un poste qui se trouve au premier plan de la lutte en faveur des droits individuels garantis pour tous.

Ce rapport de UN Watch présente le tout premier examen du mandat, quelque peu controversé, de la Haut Commissaire Louise Arbour, qui vient de s’achever. En examinant minutieusement le passé récent, le rapport dresse des leçons pour le futur et propose ainsi des recommandations concrètes adressées à la nouvelle Haut Commissaire Pillay.

Notre examen du bilan de Mme. Arbour se concentre sur ses déclarations officielles qui exposent les violations des droits de l’Homme commis par différents Etats. Cette méthode est un moyen significatif de mesurer la performance de la Haut Commissaire sortant, un moyen reconnu à la fois par les détracteurs et les supporters de Louise Arbour. En passant en revue toutes les déclarations officielles de l’ancienne chef des droits de l’Homme en 2007 et 2008 publiées sur le site de l’ONU, le rapport réfute certaines des revendications les plus ardentes faites par, à la fois ses défendeurs et ses critiques.

Le rapport (cf. tableaux 1 et 2) répertorie toutes les critiques formulées par Arbour en 2007 et 2008 concernant différents pays. Ces déclarations, telles qu’elles figurent sur le site Internet de l’ONU sous la forme de communiqués de presse, de discours prononcés au Conseil des droits de l’Homme ou lors de conférences publiques, de rapports, et de mémoires juridiques amicus curiae, représentent un vaste échantillon représentatif de son mandat général.

Après chaque déclaration, les principales critiques exprimées par Arbour sont analysées. Elles sont ensuite répertoriées selon qu’il s’agisse de critiques fortes, modérées ou faibles, et sont accompagnées de remarques supplémentaires le cas échéant. Le rapport énumère également les situations dans des pays spécifiques qu’Arbour n’a pas abordées durant cette période (cf. tableau 3).

D’une part, les données ainsi récoltées réfutent les allégations de certaines critiques qui affirment qu’Arbour a consacré la plupart de son temps à condamner les démocraties plutôt que les tyrans. Pendant la période examinée, Arbour a critiqué 39 pays différents, tels que le Sri Lanka, le Myanmar (anciennement la Birmanie), le Pakistan, le Soudan ou encore le Zimbabwe. Sur 79 de ses critiques officielles des pays, 10 critiques seulement ont condamné les démocraties libres. L’étude montre qu’Arbour s’est avérée être une fervente avocate militant en faveur de l’adoption de standards internationaux des droits de l’Homme. Le rapport révèle également qu’elle a témoigné en faveur de nombreuses victimes à travers le monde.

D’autre part, le rapport réfute aussi les allégations exagérées provenant de beaucoup de ses supporters. Les affirmations selon lesquelles Arbour aurait régulièrement vivement critiqué la Chine et la Russie ne sont pas fondées. Au contraire, un examen minutieux de toutes les déclarations prononcées par Arbour dans le cadre de l’ONU en 2007 et 2008, montre qu’elle s’est abstenue de critiquer de nombreux pays, ces mêmes pays qui jouissent d’un pouvoir et d’une influence considérables au sein de l’ONU. Par exemple, elle a passé sous silence, ou n’est intervenue qu’une seule fois sur, les abus systématiques des droits de l’Homme perpétués par la Chine et la Russie, deux Etats influents, à la fois membres du Conseil de Sécurité et du Conseil des droits de l’Homme, ou encore les violations commises par l’Egypte, un pays qui exerce une influence colossale au sein du Conseil des droits de l’Homme grâce à sa position de leader du groupe africain, de la Ligue arabe, du groupe islamique et du groupe des non alignés.

De même, Arbour n’est intervenue qu’une seule et unique fois en faveur des victimes en Angola, au Tchad et au Kazakhstan, dont les systèmes mêmes rejettent les libertés civiles et politiques fondamentales.

Notre plus grande préoccupation, néanmoins, est qu’Arbour n’a publié aucune déclaration officielle sur la situation des droits de l’Homme dans 153 pays, dont de nombreux pays présentant de mauvais voire d’effroyables bilans en matière de droits de l’Homme, comme l’Algérie, le Bahreïn, le Bangladesh, la Biélorussie, le Burkina Faso, la Corée du Nord, le Gabon, la Jordanie, le Koweït, la Libye, l’Arabie Saoudite, la Syrie, le Viet Nam ou encore le Yémen.

Pour lire l’integralité du rapport en anglais, cliquez ici.



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